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jueves, 23 de mayo de 2013

Brillante explosión en la Luna


En los últimos 8 años los astrónomos de la NASA han estado monitoreando la Luna, tratando de observar señales de explosiones causadas por meteoritos que impacten sobre ella.

La “lluvia lunar de meteoros” ha resultado ser más común que lo que se esperaba, con miles de impactos que ocurrieron todos los años.

Ellos han visto solo las más fuertes explosiones en la historia del programa.

El 17 de marzo de 2013, un objeto, con un tamaño similar al de una pequeña piedra, impactó sobre la luna en Mare Imbrium, dijo Bill Cooke de la “Meteoroid environmet office” de la NASA. El destello producido fue unas diez veces mayor que todo lo que habíamos visto antes.Cualquiera que mirara la luna en el momento del impacto, podría haber visto la explosión sin necesidad de un telescopio.Por aproximadamente un segundo, el lugar del impacto tuvo un brillo similar al de una estrella de 4ta magnitud.

Ron Suggs, un analista del Marshall Space Flight Center, fue el primero en notar el impacto en un video digital, grabado en uno de los telescopios de 14 pulgadas del programa de monitoreo.

El meteorito tenía unos 40Kg de peso, medía unos 30 a 40 centímetros, una velocidad de unas 56.000millas/hora(unos 90.000Km/h) y produjo una explosión equivalente a la de 5Toneladas de TNT.

Cooke cree que el impacto lunar pudo haber sido parte de un evento mucho mayor, ya que durante la noche del 17 de marzo todas las cámaras, enfocadas hacia el cielo, tanto de  la NASA como de la Universidad de Western Ontario, captaron un inusual número de meteoros penetrando profundamente aquí a la Tierra.Estas bolas de fuego estuvieron viajando en órbitas similares entre la Tierra y el cinturón de asteroides.Esto permitió que la Tierra y la Luna sean impactados por meteoritos prácticamente al mismo tiempo. “Mi hipótesis de trabajo es que los dos eventos están relacionados y que esto constituye un grupo de corta duración de material que impactó sobre el sistema Tierra-Luna”, dijo Cooke.

Uno de los objetivos del programa de monitoreo lunar es identificar nuevas corrientes de escombros espaciales que puedan representar una amenaza para el sistema Tierra-Luna. El evento del 17 de marzo resultó ser un buen candidato.Los Controladores del Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la NASA, han sido notificados del hecho.

Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) es una sonda espacial estadounidense destinada a la exploración de la Luna,  lanzada desde Cabo Cañaveral el 18 de junio de 2009

Una sonda espacial es un dispositivo que se envía al espacio con el fin de estudiar cuerpos de nuestro Sistema Solar, tales como planetas, satélites, asteroides o cometas.
Las sondas espaciales se suelen denominar también satélites artificiales, si bien, estrictamente hablando, una sonda se diferencia de un satélite en que no establece una órbita alrededor de un objeto (ya sea la Tierra o el Sol), sino que se lanza hacia un objeto concreto, o bien termina con una ruta de escape hacia el exterior del sistema solar.

El cráter tendría un tamaño de unos 20metros, lo que representaría un fácil objetivo para la LRO, la próxima vez que pase sobre el lugar del impacto.

Comparando el tamaño del cráter con el brillo del destello, permitiría realizar a los investigadores una medición sobre el “verdadero suelo”para evaluar los modelos de impacto lunar.

A diferencia de la tierra, que posee una atmósfera para protegerla, en la Luna no hay aire y está expuesta a los choques de los “meteoros lunares”que chocan contra la Tierra con razonable frecuencia(y al ingresar en la atmósfera se desintegran).Ya que el programa de monitoreo comenzó en 2005, el equipo de impacto lunar de la NASA ha detectado más de 300 choques, la mayoría más débiles que el del 17 de marzo.Estadisticamente hablando, más de la mitad de todos los meteoros lunares vinieron desde las corrientes conocidas de meteoros, tales como Perseids y Leonids. El resto son meteoros esporádicos, de trozos aleatorios de cometas y asteroides de familias desconocidas.

La política de exploración del espacio de los EEUU eventualmente trata de extender la estadía de los astronautas en la superficie lunar. Identificando las fuentes de los meteoros lunares y midiendo sus tasas de impacto, da a los futuros exploradores lunares una idea de lo que pueden esperar. ¿Es seguro hacer un paseo lunar, o no? Mediados de marzo podría ser una buena época para quedarse adentro. “Nosotros estaremos manteniendo un ojo afuera, por si hay señales de repetición del fenómeno en el próximo año, cuando el sistema Tierra-Luna pase por la misma región del espacio”, dijo Cooke. “Mientras tanto, continua nuestro análisis de lo ocurrido el 17 de marzo”

A diferencia de la Tierra, la Luna no tiene atmósfera que la proteja. Como no hay oxígeno, se plantea la cuestión de cómo se produce una explosión.

"Los meteoritos lunares no requieren oxígeno o combustión para hacerse visibles. Golpean el suelo con tanta energía cinética que, incluso una piedra puede hacer un cráter de varios metros de ancho. El flash de la luz no proviene de la combustión, sino de la luz térmica de roca fundida y los gases calientes en el lugar del impacto ", explica la NASA.
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